Las nubes como limpiadoras de la atmósfera

04/09/2016

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Las nubes actúan a modo de limpiadores de la atmósfera gracias a los radicales hidroxilo que portan.  Así lo indica un estudio de investigación en el que ha participado activamente el Instituto de Química Avanzada de Cataluña (IQAC-CSIC) y que concluye que dichos iones contribuyen de forma importante a disminuir el nivel de contaminación existente en nuestra atmósfera.

De esta forma, no solo los fenómenos meteorológicos como la lluvia o el viento son capaces de diluir o trasladar los contaminantes presentes en la troposfera terrestre, sino que ciertas reacciones químicas en el seno de las nubes también contribuyen a descontaminar nuestra atmósfera.

Una cantidad inesperada de radicales hidroxilo

Los investigadores del IQAC han hallado que las nubes producen una cantidad inesperada de radicales hidroxilo, los cuales interactúan con los compuestos orgánicos existentes en la atmósfera eliminándonos de nuestro entorno.

En el estudio se revela que su formación en la superficie de las nubes se produce a una tasa de entre 3 y 4 órdenes superior a lo que se creía hasta ahora.

Niveles de contaminación insoportables

A juicio de los científicos de no producirse esta reacción química en el entorno de las nubes los niveles de contaminación serían insoportables.

Las conclusiones de este trabajo han sido publicados en la prestigiosa revista científica estadounidense Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS).

Los radicales hidroxilo

Los radicales hidroxilo (HO) son una forma neutra del ion hidróxido. Se tratan de una molécula muy reactiva, con una vida muy corta que se producen a partir de la descomposición de los hidroperóxidos. En la atmósfera esta situación se produce por la reacción del oxígeno atómico al reaccionar con el agua.

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El papel del ozono

Como sabemos, en la estratosfera el ozono absorbe la radiación solar y nos protege de los rayos ultravioletas nocivos para la salud. Pero en la troposfera  actúa como un contaminante más estando considerado como uno de los gases de efecto invernadero.

Pero por otra parte, la interacción del ozono con los rayos del sol provoca la activación de un proceso fotoquímico que produce los radicales hidroxilo.

Tras analizar los resultados de las simulaciones sobre la fotoquímica del ozono en la interfase aire-agua, los científicos han constatado que el proceso de absorción del ozono por las nubes es espontáneo y que su fotoquímica convierte la superficie de las nubes en una importante e inesperada fuente de radicales hidroxilo.
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A todo esto hay que sumar que alrededor del 50 % de la atmósfera de la Tierra está cubierta por nubes así como que hay otros trabajos de campo que demuestran que el ozono troposférico así como el hecho de que la concentración de radicales hidroxilo determina la eficiencia oxidativa de la atmósfera.

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